Le tramway du XIXe siècle à nos jours : une histoire mouvementée !

En l’espace de 150 ans, le tramway a tout vécu, tout connu : la gloire comme la mise au rebut ! Mais l’histoire est un éternel recommencement et le voici de nouveau remis au goût du jour. Petit résumé de cette étonnante histoire du tramway.

L’histoire du tramway, du XIXème siècle à nos jours – Editions Atlas

Une première apparition en France au milieu du XIXe siècle

L’histoire du tramway urbain remonte à 1855. C’est Alphonse Loubat qui installe la 1re ligne entre Paris et Boulogne-Billancourt. Cet ingénieur français n’en est pas à son premier coup d’essai ; il rentre de New-York où il a déjà construit une ligne de ce type. Accueilli avec méfiance, ce tramway dit « Américain » ne fait guère d’émules ; il faudra attendre une vingtaine d’années pour voir d’autres villes l’adopter. Et oui, à partir des années 1880, avec l’industrialisation et l’exode rural, les villes se mettent à grossir ! Les besoins en transports urbains explosent et les omnibus à chevaux ne suffisent plus. Le tramway s’impose alors, peu à peu partout, dans les villes.

Après la Première Guerre mondiale, une condamnation progressive et sans appel !

L’entre–deux–guerres annonce la fin de l’âge d’or du tramway. Certes, beaucoup roulent encore jusque dans les années 50 mais ils vont être, bel et bien, peu à peu balayés, rayés des cartes … au profit des autobus et des voitures, symboles de modernité. En France, seules 3 lignes survivront : une à Lille, une à Saint-Étienne, et une à Marseille. Fin de l’histoire du tramway ? Pas vraiment …

Du cheval à la fée électricité !

L’histoire du tramway est pleine de rebondissements et d’inventions en tout genre. De 1880 à 1910, si la majorité des villes de province sont desservies par des tramways, ceux-ci avancent encore souvent au pas des chevaux ! Lents et coûteux, ils apparaissent bientôt comme archaïques ! Des solutions de remplacement sont donc recherchées ! On voit ainsi se succéder et se côtoyer divers systèmes de traction mécanique dont la traction à vapeur, qui avec ses fumées ne fait pas que des heureux chez les riverains, la traction à air comprimé ou encore la traction à « eau surchauffée », sorte de « bouillotes » certes propres mais dotées d’une faible autonomie ! Arrive enfin la vraie solution d’avenir, le tramway électrique… Une innovation qui, malgré l’opposition parfois farouche des citadins « allergiques » aux fils électriques, finira par s’imposer !

Une renaissance à partir des années 80 !

Après avoir été tant décrié, le tramway revient en force. Nantes sera la première ville française à se doter d’un tramway moderne en 1985 et sera suivi par Grenoble, Rouen puis l’Île–de–France. Depuis les années 2000, le mouvement s’est accéléré et aujourd’hui le tramway a réinvesti pas moins de 25 villes en France... Un chiffre record auquel personne n’aurait cru il y a encore 20 ans ! Il faut dire qu’il possède deux atouts décisifs : c’est le transport le moins gourmand en énergie et le moins polluant !

La boucle est bouclée… mais l’histoire du tramway est-elle vraiment terminée ? Ne nous réserve-t-elle pas d’autres rebondissements ? Seul l’avenir nous le dira !

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